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  • Foto do escritorAstronomia e Astronáutica

Hubble identifica planeta perdendo sua atmosfera

A ilustração deste artista mostra um planeta (silhueta escura) passando na frente da estrela anã vermelha AU Microscopii. O planeta está tão perto da estrela eruptiva que uma explosão feroz de vento estelar e radiação ultravioleta escaldante está aquecendo a atmosfera de hidrogênio do planeta, fazendo com que ele escape para o espaço. O planeta está evaporando lentamente sua atmosfera, que se estende linearmente ao longo de sua trajetória orbital. Esse processo pode eventualmente deixar para trás um núcleo rochoso. A ilustração é baseada em medições feitas pelo Telescópio Espacial Hubble. Durante uma órbita observada com o Telescópio Espacial Hubble, da Nasa, o planeta parecia não estar perdendo nenhum material, enquanto uma órbita observada com o Hubble um ano e meio depois mostrou sinais claros de perda atmosférica. Essa extrema variabilidade entre órbitas chocou os astrônomos. "Nunca vimos o escape atmosférico passar de completamente indetectável para muito detectável em um período tão curto quando um planeta passa na frente de sua estrela", disse Keighley Rockcliffe, do Dartmouth College, em Hanover, New Hampshire. "Esperávamos realmente algo muito previsível, repetível. Mas acabou por ser estranho. Quando vi isso pela primeira vez, pensei: 'Isso não pode estar certo'." Localizada a 32 anos-luz da Terra, a estrela-mãe AU Microscopii (AU Mic) hospeda um dos sistemas planetários mais jovens já observados. A estrela tem menos de 100 milhões de anos (uma pequena fração da idade do nosso Sol, que tem 4,6 bilhões de anos). O planeta mais interno, AU Mic b, tem um período orbital de 8,46 dias e está a apenas 9.656.000 km da estrela (cerca de 1/10 da distância do planeta Mercúrio do nosso Sol). O mundo inchado e gasoso tem cerca de quatro vezes o diâmetro da Terra.


Concepção artística do planeta passando na frente da estrela.
Concepção artística do planeta passando na frente da estrela.

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